从电子表格到区块链:生产效率的爆增,本质是记账方式的进化

在电子表格发明之前,如果你要分析一家大公司的数据信息,只能去找大型机专门的数据分析师,他们用大型机帮你统计做分析,另一种方式是人工,雇佣别人肉身帮你统计表格,如果每次要分析的东西变了都要重新再算一次,非常耗时耗力。


昨天在 Wired 上读了一篇很有意思的文章,叫 A Spreadsheet Way of Knowledge,讲的是电子表格发明的影响和历史。

有意思的地方在哪呢?

这篇文章本身是 1984 年的时候写的,电子表格 1978 年发明,第一款软件叫 VisiCalc,1984 年也还很早,苹果 Macintosh 电脑应该刚出来不久。从这篇足够早的文章里,可以看到当时人们对一项新事物出现后的真实反应和理解。

可以说,电子表格是当时个人计算机的第一个杀手锏应用。(1976 年,ARPANET 内部网络的流量中有 75%是电子邮件,这个可能算另一个杀手级应用,但这时的电子邮件还局限于比较小的圈子内,不是真的面向公众的)。

对比现在,区块链可能都还没有出现自己的「电子表格」。为什么这么说呢,因为在阅读这篇文章的过程中,你以当时(84 年的人的)视角来看,电子表格的影响比今天数字货币、数字钱包的影响有过之无不及。文中甚至认为,电子表格是一件比肩「复式记账法」的发明。(咦,怎么这么熟悉的感觉…)作者写道,「电子表格基于复式记账法,就像油画基于素描」。

原文读起来很长,简单概括几处比较有印象的影响。

在电子表格发明之前,如果你要分析一家大公司的数据信息,只能去找大型机专门的数据分析师,他们用大型机帮你统计做分析,另一种方式是人工,雇佣别人肉身帮你统计表格,如果每次要分析的东西变了都要重新再算一次,非常耗时耗力。

电子表格对效率的提高有多明显呢?一个普通文员要用 20 小时解决的东西,在个人电脑上用电子表格只要 5 分钟。哪怕分析需求变了,换一个公式,表格还能复用自动统计出新的结果。在早期,有人收到统计需求后甚至会故意拖上两天,再用电子表格计算出来,把结果交给上司,然后坐等大家表扬他肯定是加班加点才完成了这个工作(真是机智啊)。

效率的提升仅仅只是一个开始。

因为有了电子表格这种低成本的数据统计方式,人们以前习惯一个季度统计分析一次的数据,现在可以一个月、一周、甚至一小时统计分析一次。数据统计分析的频率大大增加,电子表格也成了一种说服别人的方式,一种新的表达方式和思考方式。

销售出去跑业务的时候开始学会拿着电子表格去说服自己的客户,因为以前很多数据客户只知道个大概,比如总的营业额、总利润,现在电子表格可以更精确的告诉你某一项业务的营收、利润、需求情况等等,甚至可以细分到一个具体的商品、零件,因此老板们愿意为更多能提高自己利润的东西买单,有更多的服务被创造出来。

除了更精确的数据反馈,电子表格又慢慢衍生出了另一种用法:人们开始向表格询问「what if|」这样的问题。电子表格里一行一列的数据,其实就是一个模型,你可以记录一家公司各方面的数据,然后用一种模型和算法,根据这些数据给出一个结论。有了电子表格,越来越多人尝试不按照现实的情况,而是完全基于虚拟的、纯理论的数据去试验各种各样的模型,比如假设一个虚拟的公司,它的各方面数据是怎么样的,然后观察会有怎样的结果。

企业老板会问自己类似的问题:如果我下季度开始不从供应商那边进货了全部自己生产会怎么样?然后在电子表格上模拟这个过程,给出一个答案,再根据这个结果来做决策。因为电子表格,人们有了更多「假设」的能力。

这种能够进行假设的能力有多让人痴迷呢?

摘抄一点文中的话感受一下:

Computer 「hackers」 lose themselves in the intricacies of programming;
spreadsheet hackers lose themselves in the world of what-if.

Some will lose themselves in the rows of columns, the grids becoming their
windows on the world. They will spend their evenings in front of their
computers, the dark dimly lit by the glow of green phosphorescent numbers,
fiddling with scenarios, trying to make the profit line perfect.

这段英文写得很有趣,就不翻译了。朋友们可以读一读,感受下时光回流的奇妙感。

当大家痴迷于在电子表格的行列里追逐自己的假设时,文章作者甚至提出了这种沉迷的危害性(这在现在读起来反而显得很荒谬,你肯定不会想到有人痴迷于玩 Excel 这么无聊的工具),比如:数据只能反应某一部分的事实,不是全部的真相,如果你的模型很垃圾,你得出的结论也很垃圾,不管电子表格软件本身有多好。

作者甚至在文章里用一个具体的例子呼吁大家,电子表格能给你理性的分析,告诉你开饭店没有比投资更挣钱,但电子表格不会知道,你对开饭店才是真的热爱,它会忽略人感性的因素。

但电子表格的确带了大改变。总结来说,因为数据统计及分析成本的下降,不仅统计分析的效率提升了,数据也成了一种说服别人的方式,它是新的表达方式、新的思考方式,同时它带来了新的假设能力,也让越来越多的人可以在泛着绿光的电脑屏幕上运营一个虚拟的生意,管理自己的财务。因为电子表格,美国出现了更多的创业者,更多的人开始做自己的生意。

原文这样说道,

Spreadsheets are at the heart of this movement. Using electronic spreadsheets,
everyone can run his or her own business. Thousands of Americans are attending
classes to learn about the spreadsheet way of knowledge.

在结尾处,作者还写道:电子表格提升了效率,提供了更多有启发的信息,人们将从行与列中挖掘出更多的价值,但电子表格归根到底只是现实世界的一个比喻,这个比喻如果走得太远,一定是不够准确的。幸运的是,很少有人会真的认为,人类社会所有的关系都可以被公式捕捉甚至把弄。想用一个完美无瑕的模型和假设,囊括人类所有的行为和活动,这是近乎不可能的。

总而言之,可能因为年代久远,这篇文章在今天读起来会觉得是一个很好玩的故事。包括作者用了很多笔墨去仔细描述电子表格在个人电脑上的样子、它是怎么用键盘进行操作的,那种对新事物一丝不苟、入微入豪的细致描述,在今天看来是很奇怪的,你会觉得电子表格不就是 Excel 吗,有什么可稀奇的?

但当时,这的确是一个 big deal。

正如原文的标题,电子表格不是一个简单的工具被发明的历史,而是「A Spreadsheet Way of Knowledge」,电子表格成了一种新的认识方式。

我忍不住在想,以后的人们会怎样去描述今天这个世界?用钱包转账、使用加密货币也会成为一件像使用电子表格那么自然的事情吗?

人们也常说加密世界根植于一些简单的思想,比如去中心化,自治,加密,隐私,自由等等,分布式账本是比肩复式记账法的发明 —— 这些东西原来我们早已在电子表格的历史上看到过了。

这个现象,往好处想,可能加密货币未来真的成为了人们习以为常的事物,往坏处想,至少在未来的人眼里,可能这个工具并不如我们现在所想的那么激动。

这二者的区别在哪呢?答案也很简单,在于未来加密世界里有没有出现更多富有想象空间、满足人们需求的新应用和新服务。

电子表格只是个人电脑的第一个杀手锏,后面还有更多更大量的创新,比如游戏、电商、社交,还有互联网 —— 加密经济的未来会有什么呢?